Предки всіх нині наявних пінгвінів 60 мільйонів років тому бродили по Зеландії.

50 — 35 мільйонів років тому восьмий континент Землі, Зеландія, занурився в океан і зник. Сьогодні людина може побачити лише крихітну частину цієї землі — Нову Зеландію. Але хто ж населяв втрачений континент площею 5,18 мільйона квадратних кілометрів? У новому дослідженні вчені змогли знайти відповідь на це питання.

Як виявилося, близько 60 мільйонів років тому на Зеландії жили пінгвіни! Правда, зовсім не ті, яких ми знаємо сьогодні. Однак, як кажуть вчені, виявлені скам'янілості вимерлого виду пінгвінів можуть бути відсутньою ланкою між стародавніми і сучасними тваринами, інформує Ukr.Media.

Дослідники виявили цілий скарб добре збережених скам'янілостей віком 3 мільйони років, включаючи череп і кістку крила, на Північному острові Нової Зеландії. Після ретельних аналізів автори нової роботи дійшли висновку, що ці кістки належать раніше невідомому виду чубатих пінгвінів, який отримав назву Eudyptes atatu.

Деніель Томас, зоолог з Університету Мессі і провідний автор дослідження сказав, що це відкриття служить «ключем до розуміння того, що Нова Зеландія, можливо, була гарячою точкою біорізноманіття для морських птахів протягом мільйонів років». Автори стверджують, що попередні дослідження датували наявність чубатих пінгвінів у Новій Зеландії лише близько 7000 років тому. Нова знахідка, якій 3 мільйони років, припускає, що регіон є найбільш вірогідним місцем походження пінгвінів.

Скам'янілості пінгвіна Eudyptes atatu були знайдені в скелі неподалік прибережного району Таранакі. Місцеві жителі першими виявили їх, після чого знахідкою зацікавилися дослідники з новозеландського музею Те Папа Тонгарева.

Як тільки вчені зрозуміли, що останкам 3 мільйони років, вони порівняли скам'янілості з кістками інших живих видів чубатих пінгвінів. Так було встановлено, що древній пінгвін був схожий на сучасних пінгвінів, хоча його дзьоб був більш тонким. Це вказує на іншу дієту тварини.

Автори нового дослідження припускають, що Eudyptes atatu жив у Новій Зеландії вже після того, як інша частина Зеландії затонула. Але дослідники зауважують, що предки цього виду, ймовірно, колись бродили по континенту.

Також експерти думають, що стародавні пінгвіни, що жили на континенті, були гігантськими. У 2017 році дослідники виявили, що доісторичні "мега-пінгвіни" досягали близько двох метрів у висоту і важили 100 кілограмів.

Велика частина території Зеландії, яка приблизно вдвічі менша Австралії, в цей час знаходиться на глибині 1066 метрів під водою. Колись континент був домом для динозаврів і був покритий пишними тропічними лісами.