Пустеля Атакама може бути ключем до пошуку життя на Червоній планеті.

Вчені з США та Іспанії виявили різноманітність мікробіоти в неглибоких надрах найбільш посушливої пустелі на землі і припустили, що подібна картина може спостерігатися на Марсі, інформує Ukr.Media.

Відомо, що марсіанські ґрунти вкрай висушені, тому пустеля Атакама в Чилі — найбільш посушливе місце на Землі — детально вивчається в якості аналога ґрунтів Марса за таким параметром, як майже повна відсутність вологи. Крім того, вміст солей та інших речовин в Атакамі теж аналогічний тому, що є в ґрунті Червоної планети.

Вчені з Корнельського університету (США) і Центру астробіології в Іспанії вивчили склад ґрунту в найбільш посушливому районі пустелі і з'ясували, що на глибині всього 30 сантиметрів від поверхні знаходиться вологий шар глини. Вологість в ньому підтримується на рівні 78 відсотків, і шар повністю ізольований від мінливих і надзвичайно агресивних кліматичних умов самої Атаками.

Глинистий шар багатий смектитом — мінералом, що утримує вологу, в якому живуть принаймні 30 галофільних метаболічно активних видів бактерій і архей. Тому вчені вважають, що якщо мікроорганізми колись існували на Марсі, то їх слід шукати саме в таких шарах. Крім цього, мікроби можуть мешкати там і сьогодні.

У найближчі роки на Червону планету повинні висадитися три марсоходи — Perseverance, Rosalind Franklin і Tianwen-1. Головна мета перших двох — пошук біосигнатур в глинистих відкладеннях. І той, і інший повинні приземлитися в областях, багатих смектитом, на місці висохлих водойм. Дослідники прогнозують, що там можуть зберегтися мікроорганізми або їх сліди.